¿Cuánto puede empeorar el coronavirus?

La variante delta del coronavirus está aquí. Da miedo. Parece extenderse más fácilmente que cualquiera de las variantes que hemos visto hasta ahora. Se está convirtiendo rápidamente en la cepa dominante del virus, superando a otras cepas. Pero puede que no sea el último.

Al ver las noticias sobre delta, me sigo preguntando: ¿Qué sigue? ¿Cómo podría seguir evolucionando el SARS-CoV-2, el coronavirus que causa el Covid-19? Después de todo, el trabajo de la evolución nunca termina. El cambio es constante.

Dentro de un año, ¿podría haber una variante omega que sea dos veces más transmisible que delta? “La gran respuesta a su pregunta es que realmente no lo sabemos” , dice Kari Debbink , viróloga que estudia la evolución viral en la Universidad Estatal de Bowie.

Ella no es la única. Pregunté a varios virólogos y expertos en enfermedades infecciosas cómo seguirá evolucionando Covid-19, y todos me dijeron que no hay forma de saberlo con certeza.

“Creo que cualquiera que te dé una respuesta definitiva probablemente estará lleno de eso”, dice Adam Lauring , médico y virólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Michigan.

Pero eso no significa que los científicos estén completamente a oscuras. Resumieron algunas lecciones generales para el futuro de virus como el SARS-CoV-2 y varios escenarios generales sobre cómo podría continuar evolucionando el coronavirus. Y, amablemente, explicaron por qué no tenemos una bola de cristal para descifrar el futuro.

 

Lo más importante es que explicaron que esta incertidumbre debería ser una razón más para vacunar a la mayor cantidad de personas en todo el mundo lo antes posible. Porque la siguiente variante podría ser peor.

 

"Creo que la gente está empezando a tener la idea de que la pandemia casi ha terminado", dice Debbink. "No descartaría el virus en este momento".

 

Los científicos entienden cómo llegamos aquí, pero no hacia dónde vamos

A medida que surgieron las variantes, los virólogos y los expertos en enfermedades infecciosas repitieron un estribillo: era de esperar . Los virus evolucionan. El coronavirus está cambiando porque cada vez que el virus hace copias de sí mismo, a menudo miles de millones de veces en una sola persona infectada , puede obtener ligeros cambios en su genética, lo que puede afectar su forma y rasgos. Esto, a su vez, puede cambiar la forma en que la enfermedad se propaga y afecta a los humanos.

 

Delta, por ejemplo, es preocupante en parte porque ha adquirido mutaciones que pueden permitirle replicarse más rápidamente en el cuerpo de una persona.

 

Pero lo que es un poco difícil de entender es que, si bien se esperaban variantes, era imposible predecir qué forma tomarían. Eso era cierto al comienzo de la pandemia, y sigue siendo cierto ahora.

 

¿Por qué?

 

Tiene que ver con números. El genoma del virus tiene una longitud de casi 30.000 bases de nucleótidos. Eso es órdenes de magnitud más simple que nuestro código genético, que tiene alrededor de 3 mil millones de bases de largo. Pero aún así, el genoma del virus tiene muchos lugares donde puede ocurrir una mutación.

 

Simplemente no es factible probar individualmente lo que haría un cambio en cualquiera de esas ubicaciones en la estructura y el comportamiento del virus. "Es demasiado", dice Debbink.

 

Para aumentar la complejidad: “Las mutaciones no ocurren por sí solas, ocurren en combinación entre sí”, dice Stephen Goldstein , un virólogo que estudia la evolución de los coronavirus en la Universidad de Utah.

 

Entonces, una sola mutación, en un lugar del genoma, podría no aumentar la transmisibilidad del virus por sí sola. Pero si se combina con otra mutación, podría. "Hay una gran cantidad de combinaciones posibles", dice Goldstein. "Hay tanta complejidad que está más allá de nuestra capacidad de comprensión".

 

En el caso de la variante alfa, que comenzó a aparecer en los titulares a principios de año , Goldstein dice que hay una mutación, un cambio en la proteína de pico del virus, que probablemente le permitió unirse más estrechamente a las células humanas. “¿Pero es por eso que el alfa era tan contagioso? Realmente no lo sabemos ”, dice. "Debido a que existen todas estas otras mutaciones que tiene alfa, realmente no entendemos qué hacen solos, y mucho menos en conjunto".

 

Este es el tipo de complicaciones que hacen que algunos virólogos se sientan asombrados por su trabajo. Un virus es tan simple que, según algunas definiciones , ni siquiera está vivo. Pero es capaz de toda esta complejidad astronómica.

 

Es tan complejo que incluso las lecciones aprendidas de una variante pueden no aplicarse a otra. Delta es más transmisible que alfa. "Pero no comparte ninguna mutación clave con alfa", dice Goldstein. Deja a los científicos sin entender exactamente por qué delta es tan transmisible.

Probablemente haya un límite en la gravedad del coronavirus

Hay algunas dimensiones diferentes (pero superpuestas) en las que el virus puede evolucionar.

 

Uno es la transmisibilidad , es decir, la capacidad del virus de infectar a más personas, en promedio. (No es exactamente lo mismo que "contagio", aunque la gente a veces usa las palabras indistintamente. "Podría describir a una persona como contagiosa, es decir, en la etapa de infección cuando es capaz de transmitir el virus", dice Goldstein. “Considerando que la transmisibilidad es una propiedad del virus”).

Otro es la virulencia , que se refiere a la gravedad de los síntomas de un caso de Covid-19. ( Todavía no está claro si delta , o cualquiera de las otras variantes, son más virulentas que las cepas anteriores).

Un tercero es el escape inmunológico , que es lo que sucede cuando los virus comienzan a esquivar los anticuerpos y otros componentes del sistema inmunológico que intentan neutralizarlos. Los virus que desarrollan este rasgo pueden tener al menos cierto éxito en propagarse a personas que han adquirido algún grado de inmunidad.

Aunque la evolución futura del virus a lo largo de estas dimensiones es imposible de predecir, los científicos pueden hacer algunas conjeturas basándose en su conocimiento de brotes anteriores y en algunos principios generales sobre la evolución.

 

"Hay marcos para pensar en todo esto", dice Lauring. "Lo que no sabemos es qué tan bien se aplican aquí".

 

Un marco es que es probable que exista un límite superior para la gravedad del virus. Probablemente no pueda empeorar cada vez más para siempre.

 

Si el virus se vuelve demasiado transmisible o demasiado virulento, "se consumirá solo", dice Nash Rochman , que estudia genómica computacional en los Institutos Nacionales de Salud. En otras palabras, si el coronavirus matara a todos los infectados (o si infectara a todos los humanos del planeta y nuestro sistema inmunológico mejorara su lucha), se quedarían sin nuevos huéspedes para infectar.

 

"¿Se puede tener un virus que sea realmente, realmente infeccioso y realmente, realmente mortal?" Pregunta Rochman. "La respuesta es probablemente no."

 

Entonces, algunas buenas noticias: Covid-19 no puede empeorar cada vez más indefinidamente.

 

¿Qué tan transmisible podría volverse el SARS-CoV-2?

Pero, ¿dónde está ese límite superior tanto para la transmisibilidad como para la virulencia, y qué tan lejos estamos de él?

 

Probablemente lo hayas adivinado: nadie lo sabe.

 

Al comienzo de la pandemia, cada caso de Covid-19 dio lugar a un promedio de dos o tres casos adicionales. Este "valor de reproducción básico" se denomina R0 o R-cero. Con las nuevas variantes, Lauring estima aproximadamente que la infecciosidad promedio ahora probablemente esté más cerca de 4.

 

¿Podría el Covid-19 volverse más parecido al sarampión, que tiene un R0 que a menudo se estima en 12 o más? "Chico, supongo que me sorprendería, pero ¿quién sabe?" Dice Lauring.

 

Es probable que el virus se enfrente a compensaciones evolutivas

Los científicos conocen las dimensiones en las que el virus podría evolucionar (transmisibilidad, virulencia, escape inmunológico), pero no saben si el virus enfrentará compensaciones si se optimiza para una u otra.

 

"La capacidad de transmisión y la virulencia: no está claro qué tan estrechamente están vinculadas estas dos cosas", dice Lauring. ¿Podría una variante futura ser más transmisible y más virulenta? “Realmente no lo sabemos”, continúa.

 

También es cierto que en el futuro, el virus podría mejorar en eludir nuestras defensas y evolucionar para comenzar a evitar la detección y destrucción por parte de nuestro sistema inmunológico. Los investigadores han visto que otros coronavirus (que causan resfriados comunes) hacen esto durante varios años . Algunas de las variantes muestran cierto grado de evasión inmunitaria en este momento; podríamos ver más en el futuro. (Por supuesto, en respuesta al escape inmunológico, los científicos pueden actualizar las vacunas para preparar nuestro sistema inmunológico para nuevas variantes).

 

Pero aquí también podría haber una compensación. Es posible, dice Rochman de los NIH, que las mutaciones que conducen a una mayor evasión inmune también puedan hacer que el virus sea menos infeccioso. Tiene que ver con la proteína de pico del virus, que no solo se une a las células humanas, sino que también sirve como parte del virus que el sistema inmunológico aprende a reconocer. Si la proteína de pico cambia para engañar a las células del sistema inmunológico, eso podría degradar su capacidad para unirse a las células.

 

Una vez más, esto está por verse.

 

Es poco probable que el coronavirus comience a propagarse de formas totalmente nuevas

Entonces, ¿hay algo que podamos predecir aquí? Un aspecto que Lauring plantea al estudiar pandemias pasadas es que la tasa de cambio en el virus debería disminuir con el tiempo.

 

Con un nuevo virus pandémico, dice, es más fácil que obtenga grandes avances al principio. Hay frutos más bajos en términos de ganancias evolutivas que hacer.

 

Pero, advierte, esa desaceleración suele ocurrir en el transcurso de años, no meses. "Hay datos de la pandemia [gripe H1N1] de 2009, que el virus evolucionó más rápido en los primeros dos años, y luego comenzó a desacelerarse un poco en términos de la rapidez con la que evolucionaba". En tres años, dice, no esperaría que Covid-19 siguiera dando los grandes saltos en transmisibilidad que está dando ahora.

 

Otra predicción más segura: no es probable que el SARS-CoV-2 cambie drásticamente la forma en que se transmite.

 

En este momento, es un virus respiratorio. Se transfiere cuando las personas cercanas respiran, hablan, gritan, cantan, etc.

 

“Si considera un virus del resfriado, no se preocupa de que comience a transmitirse sexualmente o algo así”, dice Debbink. Del mismo modo, probablemente no se transformará para ser super-transmisible a la superficie. Así que eso no es algo de lo que necesariamente nos preocupemos mucho.

 

Lauring está de acuerdo. “No creo que vaya a cambiar su ruta de transmisión”, dice. "No se va a propagar de repente de una manera diferente".

 

Es probable que todos los cambios evolutivos, dicen los científicos, sean en términos de grado, no de tipo. Por lo tanto, el virus puede volverse más o menos transmisible, pero no se convertirá en un virus completamente diferente con formas totalmente nuevas de propagarse.

 

La buena noticia es que los científicos están aprendiendo

Claramente, no sabemos qué variantes nuevas y preocupantes del coronavirus podrían aguardarnos. Pero sabemos cómo evitar que suceda lo peor. Cuanto más se prolongue la pandemia, más posibilidades tendrá el virus de evolucionar. Necesitamos seguir vacunando a la gente. Eso no solo ralentizará la velocidad de propagación, sino que también reducirá la cantidad de hosts en los que puede evolucionar el virus.

 

"El virus mejora su juego, por lo que debemos mejorar nuestro juego", dice Lauring.

 

Por ahora, las vacunas disponibles en los Estados Unidos están resistiendo a las variantes. Es posible que en el futuro, el virus evolucione para que las vacunas sean menos efectivas. Pero al vacunar a tantas personas como sea posible, en todo el mundo, hacemos que este futuro potencial sea menos probable.

 

Seguramente es un poco frustrante lidiar con todas las incógnitas aquí. Pero hay un fragmento más de buenas noticias. El SARS-CoV-2 es el virus más estudiado en la historia de la ciencia. Los científicos han estado siguiendo todos sus movimientos evolutivos desde que comenzó la pandemia.

 

"Se ha hecho a una escala que es completamente masiva y nunca antes se había visto", dice Lauring. "Con esa cantidad de datos, la gente desarrollará una comprensión más refinada de cómo evoluciona cualquier virus". Entonces, en el futuro, debido al trabajo que se está realizando ahora, es posible que podamos predecir la evolución de los virus un poco mejor.

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